Get help now

Twelfth Night: Formalist Critique

  • Pages 9
  • Words 2083
  • Views 503
  • dovnload



  • Pages 9
  • Words 2083
  • Views 503
  • Academic anxiety?

    Get original paper in 3 hours and nail the task

    Get your paper price

    124 experts online

    Discuss  what  conclusions  the  play  makes  about  the  themes  of  the  love,  grief  and  desire.  How  do  the  principal  characters  embody  these  themes?  What  effect  does  the  setting,  the  mythical  island  of  Illyria,  have  on  these  themes?  Use  the  evidence  from  the  text  of  the  play  to  support  your  discussion.

    Twelfth  Night  is  a  romantic  comedy,  and  romantic  love  is  the  play’s  main  focus.  Despite  the  fact  that  the  play  offers  a  happy  ending,  in  which  the  various  lovers  find  one  another  and  achieve  wedded  bliss,  in  Twelfth  Night  Shakespeare  shows  that  love  can  cause grief and pain.  Many  of  the  characters  seem  to  view  love  as  a  kind  of  curse,  a  feeling  that  attacks  its  victims  suddenly  and  disruptively.  Various  characters  claim  to  suffer  painfully  from  being  in  love,  or,  rather,  from  the  pangs  of  unrequited  love.

    At  one  point,  Orsino  depicts  love  miserably  as  an  “appetite”  that  he  wants  to  satisfy  and  cannot  (I.i.1–3);  at  another  point,  he  calls  his  desires  “fell  and  cruel  hounds”  (I.i.21).  Olivia  more  bluntly  describes  love  as  a  “plague”  from  which  she  suffers  terribly  (I.v.265).  These  metaphors  contain  an  element  of  violence,  further  painting  the  love-struck  as  victims  of  some  random  force  in  the  universe.  Even  the  less  melodramatic  Viola  sighs  unhappily  “My  state  is  desperate  for  my  master’s  love”  (II.ii.35).  This  desperation  has  the  potential  to  result  in  violence—as  in  Act  V,  scene  i,  when  Orsino  threatens  to  kill  Cesario  because  he  thinks  that  -Cesario  has  forsaken  him  to  become  Olivia’s  lover

    Love  is  also  exclusionary:  some  people  achieve  romantic  happiness,  while  others  do  not.  At  the  end  of  the  play,  as  the  happy  lovers  rejoice,  both  Malvolio  and  Antonio  are  prevented  from  having  the  objects  of  their  desire.  Malvolio,  who  has  pursued  Olivia,  must  ultimately  face  the  realization  that  he  is  a  fool,  socially  unworthy  of  his  noble  mistress.  Antonio  is  in  a  more  difficult  situation,  as  social  norms  do  not  allow  for  the  gratification  of  his  apparently  sexual  attraction  to  Sebastian.  Love,  thus,  cannot  conquer  all  obstacles,  and  those  whose  desires  go  unfulfilled  remain  no  less  in  love  but  feel  the  sting  of  its  absence  all  the  more  severely.

    The  Folly  of  Desires

    The  problem  of  social  ambition  works  itself  out  largely  through  the  character  of  Malvolio,  the  steward,  who  seems  to  be  a  competent  servant,  if  prudish  and  dour,  but  proves  to  be,  in  fact,  a  supreme  egotist,  with  tremendous  ambitions  to  rise  out  of  his  social  class.  Maria  plays  on  these  ambitions  when  she  forges  a  letter  from  Olivia  that  makes  Malvolio  believe  that  Olivia  is  in  love  with  him  and  wishes  to  marry  him.  Sir  Toby  and  the  others  find  this  fantasy  hysterically  funny,  of  course  not  only  because  of  Malvolio’s  unattractive  personality  but  also  because  Malvolio  is  not  of  noble  blood.  In  the  class  system  of  Shakespeare’s  time,  a  noblewoman  would  generally  not  sully  her  reputation  by  marrying  a  man  of  lower  social  status.

    Twelfth  Night  features  a  great  variety  of  messages  sent  from  one  character  to  another  sometimes  as  letters  and  other  times  in  the  form  of  tokens.  Such  messages  are  used  both  for  purposes  of  communication  and  miscommunication  sometimes  deliberate  and  sometimes  accidental.  Maria’s  letter  to  Malvolio,  which  purports  to  be  from  Olivia,  is  a  deliberate  attempt  to  trick  the  steward.  Sir  Andrew’s  letter  demanding  a  duel  with  Cesario,  meanwhile,  is  meant  seriously,  but  because  it  is  so  appallingly  stupid,  Sir  Toby  does  not  deliver  it,  rendering  it  extraneous.  Malvolio’s  missive,  sent  by  way  of  Feste  from  the  dark  room  in  which  he  is  imprisoned,  ultimately  works  to  undo  the  confusion  caused  by  Maria’s  forged  letter  and  to  free  Malvolio  from  his  imprisonment.

    But  letters  are  not  the  only  kind  of  messages  that  characters  employ  to  communicate  with  one  another.  Individuals  can  be  employed  in  the  place  of  written  communication  Orsino  repeatedly  sends  Cesario,  for  instance,  to  deliver  messages  to  Olivia.  Objects  can  function  as  messages  between  people  as  well:  Olivia  sends  Malvolio  after  Cesario  with  a  ring,  to  tell  the  page  that  she  loves  him,  and  follows  the  ring  up  with  further  gifts,  which  symbolize  her  romantic  attachment.  Messages  can  convey  important  information,  but  they  also  create  the  potential  for  miscommunication  and  confusion  especially  with  characters  like  Maria  and  Sir  Toby  manipulating  the  information.

    Many  characters  in  Twelfth  Night  assume  disguises,  beginning  with  Viola,  who  puts  on  male  attire  and  makes  everyone  else  believe  that  she  is  a  man.  By  dressing  his  protagonist  in  male  garments,  Shakespeare  creates  endless  sexual  confusion  with  the  Olivia-Viola–Orsino  love  triangle.  Other  characters  in  disguise  include  Malvolio,  who  puts  on  crossed  garters  and  yellow  stockings  in  the  hope  of  winning  Olivia,  and  Feste,  who  dresses  up  as  a  priest,  Sir  Topas,  when  he  speaks  to  Malvolio  after  the  steward  has  been  locked  in  a  dark  room.  Feste  puts  on  the  disguise  even  though  Malvolio  will  not  be  able  to  see  him,  since  the  room  is  so  dark,  suggesting  that  the  importance  of  clothing  is  not  just  in  the  eye  of  the  beholder.  For  Feste,  the  disguise  completes  his  assumption  of  a  new  identity—in  order  to  be  Sir  Topas,  he  must  look  like  Sir  Topas.  Viola  puts  on  new  clothes  and  changes  her  gender,  while  Feste  and  Malvolio  put  on  new  garments  either  to  impersonate  a  nobleman  (Feste)  or  in  the  hopes  of  becoming  a  nobleman  (Malvolio).  Through  these  disguises,  the  play  raises  questions  about  what  makes  us  who  we  are,  compelling  the  audience  to  wonder  if  things  like  gender  and  class  are  set  in  stone,  or  if  they  can  be  altered  with  a  change  of  clothing.

    The  instances  of  mistaken  identity  are  related  to  the  prevalence  of  disguises  in  the  play,  as  Viola’s  male  clothing  leads  to  her  being  mistaken  for  her  brother,  Sebastian,  and  vice  versa.  Sebastian  is  mistaken  for  Viola  (or  rather,  Cesario)  by  Sir  Toby  and  Sir  Andrew,  and  then  by  Olivia,  who  promptly  marries  him.  Meanwhile,  Antonio  mistakes  Viola  for  Sebastian,  and  thinks  that  his  friend  has  betrayed  him  when  Viola  claims  to  not  know  him.  These  cases  of  mistaken  identity,  common  in  Shakespeare’s  comedies,  create  the  tangled  situation  that  can  be  resolved  only  when  Viola  and  Sebastian  appear  together,  helping  everyone  to  understand  what  has  happened.

    When  Olivia  wants  to  let  Cesario  know  that  she  loves  him,  she  sends  him  a  ring  by  way  of  Malvolio.  Later,  when  she  mistakes  Sebastian  for  Cesario,  she  gives  him  a  precious  pearl.  In  each  case,  the  jewel  serves  as  a  token  of  her  love  a  physical  symbol  of  her  romantic  attachment  to  a  man  who  is  really  a  woman.  The  gifts  are  more  than  symbols,  though.  “Youth  is  bought  more  oft  than  begged  or  borrowed,”  Olivia  says  at  one  point,  suggesting  that  the  jewels  are  intended  almost  as  bribes  that  she  means  to  buy  Cesario’s  love  if  she  cannot  win  it.

    When  Sir  Toby  and  Maria  pretend  that  Malvolio  is  mad,  they  confine  him  in  a  pitch-black  chamber.  Darkness  becomes  a  symbol  of  his  supposed  insanity,  as  they  tell  him  that  the  room  is  filled  with  light  and  his  inability  to  see  is  a  sign  of  his  madness.  Malvolio  reverses  the  symbolism.  “I  say  this  house  is  as  dark  as  ignorance,  though  ignorance  were  as  dark  as  hell;  and  I  say  there  was  never  man  thus  abused”.  In  other  words,  the  darkness  meaning  madness  is  not  in  the  room  with  him,  but  outside,  with  Sir  Toby  and  Feste  and  Maria,  who  have  unjustly  imprisoned  him.

    Clothes  are  powerful  in  Twelfth  Night.  They  can  symbolize  changes  in  gender  Viola  puts  on  male  clothes  to  be  taken  for  a  male  as  well  as  class  distinctions.  When  Malvolio  fantasizes  about  becoming  a  nobleman,  he  imagines  the  new  clothes  that  he  will  have.  When  Feste  impersonates  Sir  Topas,  he  puts  on  a  nobleman’s  garb,  even  though  Malvolio,  whom  he  is  fooling,  cannot  see  him,  suggesting  that  clothes  have  a  power  that  transcends  their  physical  function.

    Twelfth  Night  is  excess.  Is  gluttony,  Is  indulgence,  Of  every  appetite.  Of  every  desire.  It  is  no  accident  that  the  play  begins  with  Orsino’s.

    “give  me  excess  of  it,  that  surfeiting,  the  appetite  may  sicken,  and  so  die.”

    Twelfth  Night  is  terribly  sexy,  raucously  funny  and  potentially  deeply  disturbing.  Twelfth  Night  shines  both  the  playful,  magical  light  of  the  moon  and  the  cool,  harsh  sunlight  of  the  ‘morning-after’  on  our  longings.  Twelfth  Night  feasts  us  on  longing,  on  love  and  foolishness,  on  revelry.  It  mocks  self-righteousness  and  all  those  who  take  themselves  too  seriously.  In  the  world  of  the  play,  perhaps  only  Feste  is  safe  from  this  mockery,  because  he  sees  himself  as  well  as  those  around  him  with  a  brilliant,  moonlit  clarity.  Twelfth  Night  also  reprimands  those  who  do  not  know  when  the  party  is  over,  when  the  joke  has  gone  too  far,  when  enough  is  enough.

    Illyria  has  is  its  own  universe,  its  own  time,  filled  with  mischief,  raging  hormones,  swirling  movement  and  play.  It  is  moist  and  sexy  in  Illyria;  it  is  a  bit  too  much.  We  understand  from  the  design  as  well  as  from  the  action  that  something  is  a  bit  off,  a  bit  over  the  top  in  Illyria.  It  is  lush  like  the  Mediterranean  coast,  but  the  foliage  is  an  unexpected  color,  purple  and  royal  blue.  We  play  on  a  wide  proscenium  and,  as  things  get  out  of  hand,  the  action  spills  out  of  the  arch,  onto  the  apron  and  into  the  house.  The  costumes  come  from  the  crossroads  of  the  fairy  tale,  the  medieval  and  Moroccan.  The  fabrics  and  the  colors  define  Illyria:  sheer,  wispy,  sometimes  iridescent  fabrics  that  swirl  when  one  spins  and  cling  to  the  body  in  midnight  and  lagoon  blues,  lavenders,  magentas,  orchids  and  plums  underscore  the  passion,  the  abandon,  the  recognition  and,  of  course,  the  excesses  of  Twelfth  Night.

    At  the  beginning  of  the  play,  Orsino  is  ‘in  love’  with  Olivia.  Yet  he  never  goes  to  see  her.  Like  an  adolescent  alone  in  his  room  with  Nirvana  on  the  stereo,  Orsino  is  in  love  with  the  grief  of  being  in  love.  Olivia,  for  her  part,  has  made  a  lifestyle  choice  out  of  mourning  her  brother’s  death.  She  plans  to  spend  seven  years  cloistered  within  her  own  estate,  making  a  great  demonstration  of  her  love  for  her  brother  through  her  grief.  Yet  after  her  first  conversation  with  Feste  in  I,v,  she  does  not  speak  of  her  dead  brother  again.  Mourning  is  certainly  ended  by  the  time  Viola/Cesario  finishes  the  ‘willow  cabin’  speech.  Viola  takes  both  Orsino  and  Olivia  on  a  journey  from  imagined  and  self-centered  feelings  to  love  turned  outward  and  shared  with  another.

    The  gulling  of  Malvolio  comprises  some  of  the  funniest  scenes  in  Shakespeare:  we  all  get  a  good  laugh  when  the  uptight  steward  gets  his  comeuppance,  but  the  ‘dark  house’  scene  leads  us  to  a  dark  corner  of  human  nature.  The  joke  turns  to  cruelty.  Excess  comes  back  with  a  vengeance:  too  much  revelry  and  too  much  drinking  on  the  part  of  the  ‘lighter  people’  is  coupled  with  too  much  arrogance  and  too  little  self-awareness  on  Malvolio’s  part.  The  Elizabethans  took  great  delight  in  bearbaiting,  cock  fighting  and  other  recreations  that  depended  upon  the  merciless  taunting  and  destruction  of  innocent  creatures.  We  like  to  think  that,  as  a  culture,  we  have  ‘evolved.’  One  of  the  great  challenges  in  working  on  Twelfth  Night  is  deciding  what  story  to  tell  here:  do  we  tell  the  story  of  a  man  who  has  been  somewhat  ill–used  but  who  is  mostly  unable  to  take  a  joke  or  do  we  tell  the  story  of  a  good  joke  transformed  to  vicious  cruelty?

    I  worked  to  tell  the  stories  of  the  play  as  truthfully  and  as  clearly  as  we  can,  but  I  also  wanted  to  celebrate  the  innate  theatricality  of  the  play.  We  examined  every  irregularity  in  the  scansion,  every  short  verse  line,  every  shared  verse  line,  every  transition  from  verse  to  prose:  what  is  Shakespeare  telling  us  about  the  emotional  state  of  each  character?  We  laid  the  psychological  groundwork  for  each  character.  I  pushed  these  student  actors  both  to  raise  the  stakes  high  and  to  make  big  choices;  Illyria  is  a  magical  place  and  the  emotions  need  to  be  as  heightened  as  the  language.


    1. Joseph H. Summers, The Masks of Twelfth
    2. John W. Draper, The Twelfth Night of Shakespeare’s Audience, 1950
    3. Mark Van Doren, Shakespeare1939.
    5. Shakespearean Echoes in A Streetcar Named Desire, Lynn Sermin Meskill.

    This essay was written by a fellow student. You may use it as a guide or sample for writing your own paper, but remember to cite it correctly. Don’t submit it as your own as it will be considered plagiarism.

    Need a custom essay sample written specially to meet your requirements?

    Choose skilled expert on your subject and get original paper with free plagiarism report

    Order custom paper Without paying upfront

    Twelfth Night: Formalist Critique. (2016, Dec 13). Retrieved from

    Hi, my name is Amy 👋

    In case you can't find a relevant example, our professional writers are ready to help you write a unique paper. Just talk to our smart assistant Amy and she'll connect you with the best match.

    Get help with your paper
    We use cookies to give you the best experience possible. By continuing we’ll assume you’re on board with our cookie policy